Antwerpse Madestones laat Europa kennismaken met laboratory grown diamant

De hele wereld kent diamant als een natuurproduct dat wordt ontgonnen in een mijn. Maar dat is niet het volledige plaatje. Diamant kan ook geproduceerd worden in laboratoria, waar het natuurlijke proces dat leidt tot diamant wordt nagebootst. Madestones, gevestigd in het hart van de Antwerpse diamantwijk, is de Europese marktleider in laboratory grown diamant.

Thierry Silber, oprichter van Madestones, speelt ook een leidende rol in het familiebedrijf Diamaz International. “Met dat bedrijf zijn we actief in de verhandeling van geslepen natuurlijke diamanten. Ik behoor tot de derde generatie in Diamaz International. Ik ben in 1978 begonnen als diamantslijper en heb dat twee jaar gedaan. Die ervaring heeft me een grondige kennis van het product gegeven.”

Gewapend met die kennis bouwde Thierry Silber aan de groei van het bedrijf. “We waren heel actief in de toenmalige Sovjetunie. Ik ben voor het eerst naar Rusland vertrokken in de jaren tachtig. Het waren mooie jaren, tot in 2008 de financiële crisis toesloeg. Plots zakten de prijzen tot 50%. Rusland besliste een jaar lang geen enkele ruwe diamant meer te verkopen. Daardoor moesten we onze activiteiten in Rusland staken.”

De financiële crisis zette Thierry Silber aan het denken. “Consumenten gingen anders omspringen met hun geld. Ik vroeg me af hoe de diamantsector daarop kon inspelen. Toen kwam ik in contact met een Amerikaans bedrijf dat laboratory grown diamant produceerde. Mijn interesse was meteen gewekt.” Thierry Silber vloog naar de Verenigde Staten en was onder de indruk van wat hij daar zag. “Synthetische diamant voor industriële toepassingen werd al veel langer geproduceerd. Maar laboratory grown diamanten voor juwelen? Dat was een nieuw gegeven. Meteen zag ik de mogelijkheden voor ontwerpers en juweliers. Ik kreeg de exclusiviteit voor Europa en stapte mee in het verhaal.”

Diamant uit het laboratorium

Er zijn twee courante methodes om laboratory grown diamant te maken. Thierry Silber: “De basis van een laboratory grown diamant is wat we een diamantzaadje noemen. Dat is een heel klein stukje laboratory grown diamant. Om dat zaadje te doen uitgroeien tot een ruwe diamant, passen onze productie-eenheden twee technologieën toe: HPHT (high pressure, high temperature) en CVD (chemical vapour disposition).”

De oudste en nog steeds vaak toegepaste technologie is HPHT. Thierry Silber: “HPHT werkt met een diamantzaadje waar koolstof aan wordt toegevoegd. Onder hoge druk en bij hoge termperaturen smelt de koolstof en hecht ze zich aan het diamantzaadje, dat atoom per atoom begint te groeien. Na drie, vier weken heb je een ruwe diamant die klaar is om geslepen te worden.”

Recenter is de CVD-technologie. Thierry Silber: “CVD werkt met een klein plaatje laboratory grown diamant en koolwaterstofgassen. De plaatjes liggen in een metalen kamer waarin koolwaterstofgassen worden gebracht. De koolstof wordt uit de gassen gehaald, waardoor zich een plasmawolk gaat vormen. De koolstofdeeltjes hechten zich aan het plaatje zoals neerdwarrelende sneeuw op het dak van een auto.”

Andere structuur

Aan de structuur van de atomen kan je zien hoe een diamant is gegroeid. Thierry Silber: “In een CVD-diamant zie je de lagen in de structuur van de diamant. In een HPHT-diamant kan je duidelijk de symmetrie van de atomen waarnemen. In beide gevallen zie je een structuur die je in natuurlijke diamanten nooit zal vinden. Labo’s kunnen dat makkelijk detecteren.”

Mag je laboratory grown diamanten als echte diamanten beschouwen? Thierry Silber: “De oorsprong verschilt, maar het materiaal heeft dezelfde eigenschappen. In Amerika heeft de Federal Trade Commission in juli 2018 haar richtlijnen over diamant aangepast. De term natuurlijke diamant bestaat voor de FTC niet meer. Men spreekt nu gewoon van diamant, met twee mogelijke oorsprongen: de mijn of het laboratorium.”

Madestones is Europees markleider in laboratory grown diamant, maar produceert de diamanten niet zelf. Thierry Silber: “We werken met vier productie-eenheden, omdat we wellicht het enige bedrijf ter wereld zijn dat het hele gamma van het product kan aanbieden. Elke productie-eenheid heeft zijn specialiteit: blauwe diamanten, gele en roze diamanten, kleine witte diamanten of grote witte diamanten. Onze productie-eenheden zijn gevestigd in de Verenigde Staten, Rusland, China en India. Vandaaruit worden alle diamanten geëxporteerd naar… Antwerpen.”

Technologie en innovatie

Thierry Silber gelooft in de kracht van technologie en innovatie. “Waar andere industrieën technologie omarmen om te innoveren en vooruitgang te boeken, is de diamantsector van nature conservatief. Toen ik in 2009 met laboratory grown diamanten begon, als een echte pionier, kreeg ik veel tegenkanting. Vandaag is die tegenkanting veel minder.”

De toekomst van Madestones oogt rooskleurig. Thierry Silber: “Het product bekendheid geven en bouwen aan een merk kost veel tijd en geld. Nu is de markt aan het boomen en plukken we de vruchten van onze inspanningen. Twee jaar geleden was het aandeel van laboratory grown diamant wereldwijd ongeveer 1% van alle diamant. Nu zitten we al aan 3 tot 4%.”

Antwerpen heeft er dan ook alle belang bij zijn positie als wereldhoofdstad van de diamant te behouden en te versterken, ook als het gaat om laboratory grown diamant. Thierry Silber: “Ik hou van mijn sector, ik hou van mijn stad en ik wil het beste voor de diamantindustrie in Antwerpen. Handelaars in natuurlijke diamant en laboratory grown diamant moeten samenwerken om het marktaandeel van diamant in de luxesegment te verhogen. Laboratory grown diamant is een succes. Maar het zou nooit een succes zijn zonder natuurlijke diamant.”

Meer lezen over Antwerpen als werelddiamantcentrum en innovatieve stad?
https://www.ondernemeninantwerpen.be/diamant

Deel deze pagina: