Innovatie maakt het verschil. PolyPerception zet AI in om beter en efficiënter te sorteren en te recycleren.

Nicolas Braem van PolyPerception | copyright Jonathan Ramael

We moeten met zijn allen meer en beter sorteren en recycleren. Nicolas Braem bedacht met zijn vennoot Rafael Hautekiet een innovatieve oplossing die gebruik maakt van visuele identificatie en artificiële intelligentie (AI). Maak kennis met PolyPerception uit Borgerhout.  

Waarom voelde je de nood om te innoveren? 

“Rafael en ik werkten al een tijdje in de softwarewereld, tot het bij ons beiden serieus begon te kriebelen om iets te doen aan de klimaatproblematiek. We wilden met meer impact ondernemen. Vanuit onze ervaring met artificiële intelligentie (AI) besloten we iets te doen met het sorteren van afval.”

“We moeten met zijn allen veel minder plastic gebruiken.”

Hoe ben je eraan begonnen? 

“We wilden een oplossing ontwikkelen om afvalbedrijven te helpen een zicht te krijgen op wat ze sorteren. We focusten ons op plastic verpakkingen die nu terechtkomen in de blauwe pmd-zak. De reglementeringen rond sorteren en recycleren worden alsmaar strenger. We wisten dat we daar een verschil konden maken. In het begin werkten we aan dat idee in onze vrije tijd, naast onze gewone job. Noem het maar onze ‘garage-fase’ (glimlacht).”

BIO
Nicolas Braem
44 jaar
Werkte bij tal van start-ups, onder meer in Silicon Valley
Runt met twee vennoten en drie medewerkers PolyPerception
Motto: “Mission First. Neem al je bedrijfsbeslissingen vertrekkend vanuit je missie.”

Hoe verliep de evolutie van idee naar reële oplossing? 

“De steun van stad Antwerpen (25.000 €) was een serieuze duw in de rug. Daardoor konden we onze technologie verder uitwerken en partners zoeken om onze oplossing te testen. Dat werden de afvalbedrijven SITEL in Luik en Vanheede in Rumbeke. We zijn heel dankbaar dat zij de ‘leap of faith’ hebben genomen om met ons in zee te gaan. Dankzij die partnerships konden we onze AI-oplossing verder uitwerken. Daarna waren we klaar om een onderneming te starten en dat werd PolyPerception. Zeker toen Parshva erbij kwam als derde partner, waren we echt vertrokken. Zeg maar gerust dat de steun van de stad cruciaal was in ons verhaal.”

Hoe ziet jullie oplossing eruit? 

“We installeren camera’s in de sorteerlijn van afvalbedrijven. Dankzij onze AI-technnologie kunnen we elk product dat passeert identificeren en classificeren. Zo krijgen bedrijven in realtime informatie over het afval. Dat levert heel wat data op die bedrijven kunnen gebruiken om hun sorteerproces te optimaliseren. Op de Plastics Recyling Show in Amsterdam afgelopen najaar hebben we heel veel contacten gelegd en we hebben ondertussen vier klanten kunnen aantrekken: een uit België, twee uit Zwitserland en een uit Frankrijk.”

Vandaag zijn jullie nog steeds een kleine onderneming. Is dat bewust?

“Zeker. Als je voor extern kapitaal kiest, betekent dat vaak dat er snelle groei wordt verwacht. Wij vinden onze missie belangrijker dan groei. We willen een gezond bedrijf uitbouwen. Het voordeel van de steun van de stad is dat het deuren heeft geopend voor andere steunmaatregelen. Zo zijn we binnengeraakt bij de accelerator Imec.istart en ondertussen werd ook ons dossier dat we indienden bij VLAIO (Agentschap Innoveren & Ondernemen) goedgekeurd. Fantastisch hoe dat ecosysteem werkt. De ene steun werkt als een referentie voor de andere.” 

“Het voordeel van de steun van de stad is dat het deuren heeft geopend voor andere steunmaatregelen.” 

Wat betekent innovatie voor jullie?  

“Een nieuw product ontwikkelen is per definitie innovatie. Ik hou van de uitdrukking ‘zero to one’. Met niks beginnen om dan te evolueren naar een waardevol product waar mensen voor willen betalen. Daarnaast willen we met PolyPerception en de data die we verzamelen ook impact hebben op wetgeving en op beleid. Want enkel zo kan je écht dingen veranderen. We moeten immers met zijn allen veel minder plastic gebruiken.”

“We zijn dan wel een technologiebedrijf, we willen ook impact hebben op wetgeving en beleid.”

Duurzaamheid lijkt heel belangrijk bij PolyPerception.  

“Klopt, we willen een gezond en duurzaam bedrijf uitbouwen. Die duurzaamheid trekken we door in onze relaties met onze klanten, onze partners, onze leveranciers… We houden van een menselijke manier van werken. Ik ben me in de loop van de jaren heel bewust geworden van de klimaatproblematiek. Als een van mijn kleinkinderen me later vraagt wat ik heb gedaan toen er actie nodig was, dan kan ik antwoorden: ‘Ik heb mijn job opgezegd om een bedrijf te beginnen dat heel bewust iets wil doen aan een circulaire wereld.’ We zijn nu nog klein en we hebben nog een lange weg af te leggen, maar we geloven erin dat we met PolyPerception een verschil kunnen maken.”

Heb jij net als Nicolas een innovatief idee met je onderneming? De stad roept regelmatig op om projecten rond bepaalde thema's in te dienen.

Check alle lopende oproepen op ondernemeninantwerpen.be/open_calls.

Blijf op de hoogte en schrijf je in op onze nieuwsbrief.

Deel deze pagina: