Succesverhalen uit Singapore: 5 Antwerpse start-ups aan het woord

Havensteden Antwerpen en Singapore hebben heel wat overeenkomsten. Niet alleen omwille van hun link met het water, maar ook omdat ze allebei resoluut de kaart trekken van digitale innovatie en Internet of Things. De stad Antwerpen is lid van het B-DNA-netwerk, een Belgische vereniging van architecten, designers en ingenieurs. De stad besliste om de voordelen van dat lidmaatschap door te schuiven naar vijf Antwerpse start-ups om hen toegang te geven tot netwerkcontacten en gratis kantoorruimte in Singapore. Drie jaar later is het tijd om terug te blikken: welke kansen hebben de start-ups Playpass, Romware, T-Mining, Spacewell en IPee gekregen en gegrepen?

“Dankzij de hulp van B-DNA ondersteunen we intussen inmiddels een muziekfestival in Singapore met onze cashloze betalingen en toegangscontrolesystemen”, zegt CFO Ron Schuermans van Playpass, dat slimme toepassingen maakt voor toegang en betaling bij evenementen en festivals. “De faciliteiten en de uitstekende ondersteuning van het team bij B-DNA geven ons de kans om ons beter te profileren in Zuidoost-Azië.”

Van haven naar haven

De haven van Singapore is de tweede grootste ter wereld. Dat maakt de stad een interessante afzetmarkt voor de vele start-ups die in de haven van Antwerpen innovatieve producten ontwikkelen. Evert Bulcke (Romware): “Met Romware bieden we een technologisch antwoord op uitdagingen van veiligheid, en dat is in de terminalwereld erg belangrijk. Onze software is gekoppeld aan wearables die bijvoorbeeld helpt om mensen zichtbaarder te maken voor voertuigen, of die hen toegang verleent tot bepaalde zones of om met een voertuig te vertrekken. De kans om in Singapore samen te werken met reuzen als containerbehandelaar PSA en Katoen Natie, een van de grootste logistieke dienstverleners ter wereld, heeft ons een grote boost gegeven in de ontwikkeling van die technologie.”

Ook T-Mining vond in Singapore een belangrijke markt voor hun innovatieve supply chain-oplossingen. Met blockchain en vergelijkbare decentrale technologie maakt T-Mining het veel efficiënter en veiliger om documenten te delen en te transfereren tussen verschillende stakeholders. Dat is bijzonder interessant voor spelers zoals de Haven van Antwerpen, en specifiek voor PSA, de grootste uitbater van terminals in de Antwerpse haven. Niet toevallig ligt het hoofdkwartier van PSA in Singapore. Nico Wauters, CEO van T-Mining: “Singapore was dus meteen een belangrijke markt voor ons, zeker als je bedenkt dat het de tweede grootste haven ter wereld is. Een uitvalsbasis ter plaatse was dus meer dan een nice-to-have voor ons: deze samenwerking met B-DNA via de stad Antwerpen was eerder een geschenk uit de hemel.” (lacht)

Zin in innovatie

Waarom Singapore een mekka is voor start-ups? Dat heeft veel te maken met een cultuur van innovatie en ondernemerschap. Evert Bulcke (Romware): “In België is er de laatste jaren een enorme wil om te ondernemen en om verder te springen, maar we zoeken nog naar de juiste manieren om dat te doen. In Singapore of de VS zijn ze al decennia bezig met toepassingen voor de slimme stad en de nieuwe haven. Als je dan als start-up van de stad Antwerpen de kans krijgt om op dat niveau te gaan meedraaien, dan is dat een fijne blijk van vertrouwen.”

Ook softwarebedrijf Spacewell voelt dat Singapore vooruit wil. Vishal Mani, verantwoordelijke voor Spacewell India: “We hebben ontdekt dat ondernemers in Singapore een futuristische blik hebben, zeker wanneer het opnieuwe technologieën aankomt. Ze zijn zich heel sterk bewust van trends en kansen, en vinden het belangrijk om mee te zijn met wereldwijde best practices. Maar we voelen ook dat ze graag lokaal samenwerken. Een uitvalsbasis hebben in Singapore helpt absoluut om deals rond te krijgen.”

Plaatselijke ondernemerscultuur

Ook Nico Wauters (T-Mining) voelt aan dat het helpt om in Singapore een fysieke aanwezigheid te hebben: “Businessmensen in Singapore vinden het heel belangrijk dat je een lokaal kantoor hebt. Ze hebben er veel meer de cultuur van snel af te spreken voor een korte meeting, liever dan een conference call te organiseren. Het is voor ons een enorm voordeel gebleken dat de stad Antwerpen ons op deze manier introduceert in een compleet andere markt. Zonder deze steun waren we waarschijnlijk veel langer ‘onder de kerktoren’ gebleven. We hebben onlangs ons eerste contract in Singapore getekend, dus ons avontuur loopt zeker verder.”

Schaalvergroting

Hoe snel schaalvergroting kan gebeuren, mocht ook IPee ondervinden. De oprichters van deze innovatieve start-up ontwikkelen toiletten die veel zuiniger met water zijn dan traditionele exemplaren. Een technologie waar in Singapore zeker vraag naar is. Jan Schoeters (IPee): “We staan op het punt om een reusachtig contract af te sluiten in Singapore. Het is een kans voor ons om te gaan werken op een schaal die we ons tot nu toe niet eens konden voorstellen. Omdat Singapore zo’n waterschaarste kent, staan ze er heel erg open voor innovatie op het vlak van sanitair. En wanneer ze de meerwaarde van een technologie zien, dan kan het heel snel gaan. Toen we van de stad Antwerpen de kans kregen om met B-DNA in Singapore samen te werken, wisten we dat het een belangrijke markt voor ons zou zijn. Het is echt de perfecte match gebleken.”

Antwerpen, springplank naar de wereld

De ervaringen van de vijf start-ups illustreren hoe belangrijk internationaliseren is in een globale economie. En tegelijk ook hoe moeilijk het kan zijn om daar als start-up mee te beginnen. De stad Antwerpen wil startende digitale spelers daarom een springplank aanbieden naar de internationale markt. Dat doet ze bijvoorbeeld door samenwerkingen aan te gaan zoals met UnternehmerTUM in München of met financiële ondersteuning via de innovation vouchers. Daarmee kunnen ondernemers bijvoorbeeld een sterk reductietarief voor krijgen voor de GoGlobal-missies van Startups.be.

Deel deze pagina: